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Al via il Premio Grande Ippocrate

ippocratePrende il via la sesta edizione del Premio Grande Ippocrate, prestigioso riconoscimento destinato ai ricercatori italiani che, oltre a eccellere nel lavoro scientifico, hanno saputo comunicare efficacemente al grande pubblico temi e risultati dei propri studi. Fino al 7 aprile 2014 chi lo desidera potrà segnalare ricercatori a suo giudizio meritevoli del premio inviando una mail a info@grandeippocrateunamsi-novartis.it.

Nelle precedenti edizioni il Premio Grande Ippocrate è stato assegnato a ricercatori di fama e prestigio internazionale.

  • 2008: Sen. Elena Cattaneo, Senatrice a vita, Ordinario del Dipartimento di Bioscienze e Direttore del Centro Ricerche sulle cellule staminali Università degli Studi di Milano;
  • 2009: On. Ilaria Capua, parlamentare, Direttore del Dipartimento di Scienze Biomediche Comparate dell’Istituto Zooprofilattico Sperimentale delle Venezie di Legnaro (PD);
  • 2010: Roberto Cingolani, Direttore dell’Istituto Tecnologico di Genova;
  • 2011: Paolo Gasparini, genetista medico, Università di Trieste/IRCCS Burlo Garofolo;
  • 2012: Antonio Giordano, Presidente del comitato scientifico del CROM, Centro Ricerche Oncologiche di Mercogliano, Direttore dello Sbarro Institute for Cancer Research and Molecular Medicine e Direttore del Centro di Biotecnologia College of Science and Technology –Temple University- Philadelfia.

Oltre alle proposte che perverranno dalla rete, la giuria del premio, composta da giornalisti scientifici UNAMSI-Unione Nazionale Medico Scientifica d’Informazione e da esponenti del mondo accademico, valuterà quei ricercatori che, in base al curriculum e alle attività di divulgazione svolte, si siano distinti per la loro capacità di comunicare con il grande pubblico, attraverso i media. Nato nel 2008 dalla collaborazione tra UNAMSI e Novartis, il Premio Grande Ippocrate si pone l’obiettivo di sensibilizzare l’opinione pubblica sul valore della ricerca, in particolare nell’ambito delle scienze biomediche, e sul lavoro dei ricercatori. Consiste in un riconoscimento in denaro del valore di 10.000 euro, che viene consegnato al vincitore nel corso di una cerimonia di premiazione, alla quale prendono parte personalità del mondo universitario, economico e dei media.

Il Premio Grande Ippocrate 2014 è anche sui social network. Per proporre candidature, rimanere aggiornati sulla loro evoluzione e per ogni ulteriore informazione sono infatti disponibili anche i profili Facebook, Linkedin e Twitter.

 
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Pubblicato da su 18 marzo 2014 in Medicina, Salute, Scienza, Varie

 

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La scienza nel governo Renzi

governorenzi

Non facciamoci illusioni: prima che uomini di scienza, siamo uomini di mondo, e sappiamo benissimo che all’insediamento di un nuovo governo le priorità per il Paese sono sempre altre. Facciamo però uno sforzo, e proviamo a immaginare che cosa potrebbe riservarci il governo di Matteo Renzi dal punto di vista della scienza, della ricerca e della razionalità. Il Presidente del Consiglio ha sottolineato in più occasioni che punterà forte sulla scuola e sulla formazione, un impegno sicuramente condivisibile in un Paese come l’Italia, dove si registrano performance linguistiche, matematiche e scientifiche piuttosto deludenti sia da parte dei ragazzi che degli adulti, come dimostrano rispettivamente i risultati dei test PISA e l’ultimo rapporto dell’OCSE. Investire sull’istruzione è quindi un primo importante passo. Ma la scienza e il metodo scientifico investono tutti gli aspetti della società, e un’efficace azione di governo dovrebbe tenerli sempre ben presenti. Dovranno farci i conti un po’ tutti i dicasteri, prima o poi, ma vorrei soffermarmi su quelli che – in base alle esperienze passate – potrebbero incrociare più spesso la scienza e il suo approccio rigoroso, basato sulle evidenze, sui dati e sui numeri. Penso al Ministero della Salute, all’Agricoltura e all’Ambiente. Ma non si può parlare di scienza senza parlare di università e di ricerca scientifica, ed è quindi doveroso un commento sul nuovo Ministro del MIUR.

gianniniIl Ministero dell’Istruzione, dell’Università e della Ricerca è stato affidato alla glottologa Stefania Giannini, di Scelta Civica. Qualcuno l’ha già definita una “estremista della meritocrazia”, e leggendo questa sua intervista al Corriere e le dichiarazioni rilasciate al sito Scienza in Rete, possiamo intuirne il motivo. La Giannini insiste molto sulla valorizzazione del ruolo degli insegnanti, anche dal punto di vista della retribuzione: “In qualunque mestiere – dice – chi lavora meglio e lavora di più deve essere premiato. Sia in termini di stima, che economicamente.”. Secondo importante aspetto, il ministro non sembra gradire i concorsi pubblici, ed è lecito aspettarsi misure a favore dell’autonomia scolastica, con i dirigenti degli istituti chiamati a selezionare direttamente e responsabilmente il proprio corpo docente. L’attenzione al merito e all’autonomia si ritrova anche nei piani del ministro per l’università e la ricerca. Degno di nota è il progetto messo a punto insieme al professor Andrea Ichino e descritto in modo dettagliato nel libro “Facoltà di scelta”. Ichino immagina la sperimentazione di un meccanismo mediante il quale gli atenei possano attivare dei corsi di eccellenza con docenti di livello internazionale; questi corsi sarebbero finanziati attraverso maggiori tasse universitarie, in parte coperte da prestiti d’onore riservati agli studenti meritevoli. L’obiettivo è quello di incrementare le risorse economiche a disposizione delle università più brave ad attrarre gli studenti, risorse che poi saranno riutilizzate nelle attività di ricerca. Come sempre accade quando si parla di competizione e merito, però, le critiche anche violente sono sempre in agguato: e in effetti le idee di Ichino hanno già incontrato le proteste di alcuni studenti. Non sappiamo se questa specifica proposta entrerà nell’agenda del governo Renzi, ma una cosa è certa: come dimostra il programma di Renzi per le primarie del 2012 (pdf), su università e ricerca il premier e il ministro Giannini troveranno molti punti di contatto.

Beatrice-LorenzinIl Ministero della Salute è ancora guidato da Beatrice Lorenzin (NCD). La sua esperienza nel governo Letta era iniziata con non poco scetticismo, per via del suo curriculum non proprio esaltante: nessuna esperienza nel settore e un diploma di maturità classica apparivano a molti come credenziali inadeguate per un Ministero tanto importante. A onor del vero, i fatti hanno dimostrato il contrario. La gestione della delicatissima vicenda Stamina l’ha messa a dura prova negli scorsi mesi, ma la Lorenzin ne è uscita con dignità, forse grazie anche ai validi consigli dei suoi collaboratori. È quasi commovente sentire un politico italiano affermare che “la politica deve fare la politica, e deve rispettare la scienza e il metodo scientifico”, come ha fatto il ministro intervistato da RaiNews24. Di questi tempi, non è cosa da poco. Alla Lorenzin non mancherà certo il lavoro: la vicenda Stamina continuerà a riempire le pagine dei giornali anche durante il governo Renzi, a cominciare dalla nomina del nuovo comitato di esperti che dovrà valutare la fattibilità della sperimentazione del metodo promosso da Davide Vannoni, dopo che il primo comitato era stato bocciato dal TAR. Sarà senza dubbio un affare complicato, in cui si intrecceranno aspetti umani e scientifici, ma il ministro ha dimostrato di meritare la nostra fiducia.

martinaAll’Agricoltura troviamo Maurizio Martina, del PD. Lui ha sicuramente esperienza nel settore che si troverà a gestire, ma le sue posizioni in materia faranno discutere. In un intervento sul Sole 24 Ore dello scorso novembre, il ministro Martina aveva spiegato perché sugli OGM occorre trovare una terza via tra i sì e i no pregiudiziali. Secondo Martina, “la scelta di un’agricoltura Ogm free può essere uno straordinario valore aggiunto alla distintività della nostra offerta agroalimentare e quindi può pagare in termini economici, commerciali e di sviluppo locale”. Il ministro ricordava tuttavia che “questo punto va sostenuto con argomentazioni che siano, appunto, di politica economica e commerciale. Per il resto si deve lasciare lavorare la scienza e la ricerca”. Cosa esattamente questo significhi è difficile a dirsi (il ministro è favorevole o meno alla sperimentazione in campo aperto?), tuttavia questa presa di posizione è sicuramente un piccolo passo avanti rispetto alle dichiarazioni prive di fondamento scientifico a cui siamo stati abituati. Probabilmente il modello di agricoltura che ha in mente il ministro sarà comunque OGM free (e Renzi lo appoggerà), ma lo sarà in ragione di considerazioni economiche più o meno condivisibili e non di bizzarre teorie pseudoscientifiche sulla presunta pericolosità degli OGM. Un punto che invece suscita più perplessità riguarda l’appoggio del ministro Martina all’iniziativa di Slow Food per 10mila orti in Africa. Per cogliere l’essenza di questo progetto basta leggere quanto dichiarato direttamente dal fondatore Carlo Petrini: “La pressione delle multinazionali, delle monocolture finalizzate all’esportazione, dei pesticidi, dell’urbanizzazione, dell’avanzata del deserto ha stravolto equilibri secolari. Nelle bidonville in crescita violenta si è persa la memoria dei saperi alimentari che consentivano di sopravvivere anche in condizioni molto difficili e i prodotti della tradizione sono stati sostituiti dal fast food”. Domanda: ma se i contadini africani hanno scelto di abbandonare la propria agricoltura tradizionale di sussistenza, non sarà perché hanno trovato vantaggioso passare all’agricoltura moderna, che garantisce loro maggiore reddito? Che diritto abbiamo di scegliere il modello di sviluppo più adatto per popoli che stanno ancora lottando per uscire dalla soglia di povertà? D’accordo, in questo caso la scienza non c’entra, ma la razionalità – che della scienza è lo strumento principale – c’entra eccome. Staremo a vedere quello che accadrà. Di sicuro, con l’EXPO in arrivo, l’operato del ministro Martina sarà costantemente sotto osservazione.

gallettiChe dire invece del nuovo Ministro dell’Ambiente, Gianluca Galletti (UDC)? A quanto pare, il ministro non ha competenze specifiche in materia ambientale, ma questo – come abbiamo visto per il ministro Lorenzin – non è di per sé indicativo delle sue performance future. I temi sul tavolo sono diversi: dissesto idrogeologico, cambiamenti climatici, la Terra dei Fuochi, il caso Ilva e quello della Concordia. Di Galletti però si sa poco. La sua posizione sul nucleare, ad esempio, non è affatto chiara: in passato si era mostrato possibilista, tanto da mettere a disposizione la sua Emilia Romagna per l’apertura di nuovi siti, ma più recentemente ha cambiato idea.

Molte sfide attendono il giovane premier Matteo Renzi. Dovranno essere affrontate con metodo e razionalità, e solo il tempo ci dirà se i membri del suo esecutivo saranno all’altezza del compito. Forse, però, avrebbe dovuto seguire l’esempio di Tony Blair, che nel 1997 con la sua celebre affermazione “What matters is what works” decideva di sposare le politiche evidence-based, fondate sui dati e sulle evidenze scientifiche. Esattamente a questo serve il Government Office for Science, nel Regno Unito. Lo guida Mark Walport, ex direttore del Wellcome Trust, e il suo compito è assicurarsi che il governo inglese sia sempre informato sulle evidenze scientifiche alla base di ogni sua decisione. Spiace dirlo, ma su questo campo noi italiani siamo lontani anni luce.

Articolo pubblicato su iMille.org

 
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Pubblicato da su 8 marzo 2014 in Scienza, Varie

 

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Arriva anche in Italia la banca dati del DNA

badnaAnche l’Italia avrà la sua banca dati del DNA. Si tratta di uno strumento già in vigore in diversi Paesi europei, che consentirà di identificare più rapidamente gli autori di reati, o di riconoscere i resti di persone date per scomparse o vittime di reati e incidenti. Siete preoccupati per la vostra privacy? Niente paura: ovviamente non si tratta di una schedatura di tutta la cittadinanza. La banca dati, infatti, conterrà soltanto il profilo genetico delle persone detenute in carcere, e quello del DNA rinvenuto nei luoghi in cui si è compiuto un reato o si è verificato un incidente. Solo previo consenso informato, anche i famigliari di persone scomparse potranno essere inserite nel database, al fine di agevolare le ricerche.

Per rassicurare la popolazione, la Presidenza del Consiglio dei Ministri ha realizzato una campagna sull’utilizzo di questa banca dati. Questo video presenta l’iniziativa, mentre un filmato più breve sarà trasmesso in televisione. L’obiettivo è quello di illustrare i vantaggi in termini di sicurezza per il cittadino, in un’ottica di prevenzione e repressione del crimine, ma anche di concreto vantaggio per chi è innocente e può essere scagionato grazie a queste tecnologie. Per maggiori informazioni, potete rivolgervi al Comitato Nazionale per la Biosicurezza, le Biotecnologie e le Scienze della Vita a cui è affidato il compito di chiarire ogni aspetto dell’utilizzo delle Banche dati da parte degli Stati, tra cui sicurezza e privacy.

 
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Pubblicato da su 21 febbraio 2014 in Varie

 

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La comunicazione della scienza nell’era dei social: emozionare o informare?

Con l’articolo che ripubblico qui sotto inizia per me una nuova collaborazione con il sito “I Mille – Le cose cambiano”. Scriverò di ricerca, scienza e società. Venitemi a trovare anche qui ogni tanto! ;-)


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Organismi geneticamente modificati, metodo Stamina, sperimentazione animale: il dibattito pubblico su temi scientifici è più acceso che mai. Incalzata dai media e dai gruppi di pressione, la politica si è trovata ad affrontare – spesso con scarsi risultati – problemi complessi, in cui l’aspetto scientifico e quello sociale si sono mescolati a tal punto da risultare molte volte indistinguibili. E se alla classe politica possiamo rimproverare di non aver affrontato razionalmente questi problemi, concedendo troppo alla demagogia, d’altra parte non si può dire che la popolazione avesse gli strumenti per valutare lucidamente le questioni che di volta in volta venivano sollevate: raramente i media hanno scelto di spiegare, quasi sempre hanno preferito scandalizzare, commuovere o spaventare. Impostare un dibattito sui binari dell’emotività è il modo più semplice per muovere le coscienze, soprattutto in un Paese come il nostro, dove la cultura scientifica è da sempre trattata con supponenza e sospetto. Parte di questa strategia ha a che fare con l’uso delle immagini. Puoi fare un discorso perfettamente logico e convincente, puoi presentare numeri e tabelle, ma il castello della razionalità crolla miseramente se dall’altra parte c’è un’immagine vincente. Con le immagini è tutto più facile: basta una foto per far scattare a piacimento sentimenti come la rabbia, l’indignazione, la paura, la pietà. E i tre temi menzionati all’inizio di questo articolo, in effetti, hanno tutti un denominatore comune: in tutti questi casi l’opinione pubblica è stata condizionata e plasmata anche grazie all’uso di immagini forti. Immagini che passano in TV e sui giornali, ma che diventano virali soprattutto sui social network, Facebook in particolare.

Nel caso degli OGM si è voluto spaventare. Basta cercare “OGM” su Google per rendersene conto: le immagini neutrali o favorevoli agli organismi geneticamente modificati sono una minima parte rispetto ai mostruosi fotomontaggi che hanno accompagnato questa tecnologia fin dalla sua nascita. Pensiamo alla fragola-pesce, una creatura mitologica che è ormai entrata a far parte dell’immaginario collettivo. Una vera e propria leggenda metropolitana che si è rivelata essere lo strumento perfetto per allontanare l’interlocutore dal sentiero della razionalità e spingerlo verso le pulsioni più istintive, che ci portano a fuggire da tutto ciò che è nuovo e sconosciuto, invitandoci ad approdare al porto sicuro della tradizione e dei bei tempi andati. Ovviamente non è mai esistita nessuna fragola-pesce, ma l’immagine era così evocativa da resistere ancora oggi, a distanza di anni dalla sua comparsa sui media. Cosa dire invece del metodo Stamina? Il caso è diventato di pubblico dominio grazie alle Iene, il cui messaggio è passato in gran parte attraverso la strumentalizzazione di immagini di bambini malati e sofferenti. Gli scienziati, dal canto loro, hanno dovuto subire l’accusa infamante di essere persone insensibili, fredde macchine razionali impossibili da scalfire persino con la più straziante delle tragedie umane. Eppure è esclusivamente con la razionalità e la lucidità che si può fare scienza, e trasformare le nuove conoscenze in soluzioni terapeutiche concrete ed efficaci. Ma quando dall’altra parte c’è il dolore di un bambino sbattuto in prima pagina (o in prima serata), qualunque considerazione ancorché giusta svanisce istantaneamente. Infine, la questione più scottante e attuale, quella relativa alla sperimentazione animale. Anche qui, la battaglia tra le due fazioni (perché di guerra si tratta, in molti casi) si è combattuta a suon di immagini. I movimenti animalisti hanno fatto abbondante uso di fotografie terribili, con animali costretti a subire tremende torture, ma non hanno disdegnato nemmeno sapienti fotomontaggi volti a screditare quei ricercatori che avevano difeso pubblicamente l’utilità della vivisezione (come viene impropriamente chiamata). Poco importa se le immagini cruente di animali straziati non corrispondano alla realtà, almeno non qui in Europa, e ancor meno importa il fatto che circa il 92% degli scienziati ritenga che purtroppo non si possa fare a meno della sperimentazione animale. L’impatto emotivo di quelle foto e di quei camici insanguinati è semplicemente devastante.

Le immagini sono uno strumento potentissimo all’interno di una discussione, specie se gli interlocutori non sono molto informati sul tema. Spesso raggiungono l’obiettivo, muovendo le masse verso una posizione piuttosto che un’altra. E ad avvantaggiarsene sono stati anche coloro che stanno dalla parte della scienza, come dimostra la recente vicenda di Caterina Simonsen, suo malgrado divenuta nel giro di poche settimane una celebrità della rete. Il coinvolgimento emotivo è un’arma micidiale, che può essere usato sia dagli oppositori della scienza, sia da quelli che dovrebbero esserne i paladini. Ma è davvero la strategia migliore? Dal punto di vista etico, sfruttare immagini di persone sofferenti per portare avanti una causa non sembra certo il massimo della correttezza. Tuttavia, non è a questo che mi riferisco, quanto piuttosto all’efficacia di questo approccio nel lungo periodo. Le immagini scioccanti sono perfette per orientare l’opinione pubblica in merito al singolo episodio (i movimenti animalisti hanno obiettivamente accusato il colpo dopo la vicenda di Caterina), ma hanno il difetto di mancare il bersaglio grosso, quello che un amante della scienza dovrebbe considerare come l’obiettivo prioritario: insegnare a valutare un problema in modo razionale, informandosi e pesando pro e contro. In teoria, viviamo in una democrazia moderna, relativamente colta e istruita. Dovremmo quindi smetterla di trattare le persone come un gregge da guidare da una valle all’altra ogni volta che si presenta un nuovo argomento di discussione. Oggi è la sperimentazione animale, domani potrebbe essere qualcos’altro. La verità è che esiste soltanto una bussola che permette di trovare sempre, in ogni circostanza, la via giusta: è la bussola del pensiero critico, della logica e della corretta informazione. Educare le persone a usarla le renderà cittadini liberi, e realmente consapevoli delle proprie opinioni. Fare informazione corretta paga. Prendiamo ad esempio il recentissimo sondaggio IPSOS sulla sperimentazione animale: la percentuale di favorevoli saliva dal 49% al 57% se agli intervistati venivano fornite informazioni di base sull’argomento. In modo analogo, all’ultimo Festival della Letteratura di Mantova, il ricercatore Dario Bressanini e la giornalista Beatrice Mautino erano riusciti a vincere un confronto Oxford-style sul tema degli OGM, convincendo molti scettici a passare dalla loro parte. Comunicare la scienza in modo pacato, chiaro e oggettivo rimane ancora la strategia vincente. Anche nell’era di Twitter e Facebook.

 
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Pubblicato da su 23 gennaio 2014 in Medicina, Salute, Scienza, Varie

 

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Nuove Strade per myGenomix

StradeCon grande piacere e con un pizzico di orgoglio vi annuncio che da oggi potrete leggere qualche mio articolo sulla nuova rivista online Strade. In questo magazine si parla soprattutto di politica e di economia (argomenti sui quali non sono certo un esperto), ma hanno anche una fantastica sezione “Scienza e razionalità” dove scrive gente del calibro di Silvia Bencivelli e Giordano Masini. Mi aggiungo a questa rispettabilissima compagnia, sperando di essere all’altezza. Nel primo articolo (spero ne seguiranno altri!) racconto della battaglia in corso tra 23andMe e la FDA.

 
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Pubblicato da su 4 dicembre 2013 in Genetica personale, Varie

 

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